Temas de salud

Enero 2023

Reconocer y prevenir esta grave enfermedad

Ilustración de una madre consolando a su bebé que tose

La tos ferina, también conocida como pertussis, es una enfermedad respiratoria grave que se propaga fácilmente entre las personas. Puede causar ataques de tos rápidos y fuertes que pueden seguirse de un sonido de "silbido" cuando la persona trata de inhalar. La tos ferina puede afectar a personas de todas las edades. Pero los bebés menores de un año están especialmente en riesgo.

La tos ferina fue una vez una de las principales causas de muerte infantil. Pero una vacuna desarrollada en la década de 1940 provocó una caída drástica de los casos en todo el mundo. Aun así, ocurren brotes de tos ferina en los EE. UU. Esto se debe a que la protección de la vacuna actual puede disminuir gradualmente. Por lo tanto, es importante saber cómo reconocer los signos de la tos ferina y asegurarse de que usted y sus seres queridos estén debidamente vacunados.

Una bacteria que infecta los pulmones y las vías respiratorias es la causante de la tos ferina. Toser cuando se está infectado con tos ferina crea gotitas de bacterias en el aire, que pueden infectar a otros.

La enfermedad suele comenzar con síntomas leves, como estornudos y tos suave. Una semana o dos más tarde, comienza una fase de tos severa. Esta fase puede durar muchas semanas.

"La tos ferina a veces se llama la tos de los 100 días. La enfermedad puede durar ese tiempo", dice la Dra. Kathryn M. Edwards, pediatra e investigadora de vacunas en Universidad Vanderbilt.

Los ataques de tos en los niños pueden ser tan graves que no pueden comer. "Pueden dejar de respirar debido a la tos y esto puede causar tensión en el corazón y los pulmones", agrega.

La fase de recuperación puede durar semanas o más. Y los ataques de tos severos pueden regresar si la persona contrae otra enfermedad respiratoria, incluso meses después.

Los bebés menores de dos meses son demasiado pequeños para vacunarse contra la tos ferina. Pero los estudios han demostrado que puede proteger a los recién nacidos recibiendo la vacuna durante el embarazo. La vacuna aumenta los anticuerpos que combaten la tos ferina. Estos se transfieren a través de la placenta al bebé.

"La vacuna protege a la madre contra la tos ferina y también protege al bebé recién nacido", dice Edwards.

La vacuna actual contra la tos ferina se administra como parte de una vacuna combinada. La que se administra a los bebés se llama DTaP, para la difteria, el tétanos y la tos ferina. La vacuna de refuerzo para niños mayores y adultos se llama Tdap. Tiene una dosis más baja de los componentes de la difteria y la tos ferina.

Desde 1997, todas las vacunas contra la tos ferina en los EE. UU. son vacunas "acelulares". Eso significa que están hechas de partes de la bacteria de la tos ferina. Este tipo de vacuna tiene menos efectos secundarios que la vacuna original, que estaba hecha de bacterias enteras muertas. Pero los investigadores han descubierto que la protección de la vacuna acelular se desvanece más rápidamente que la vacuna original de células enteras.

Los investigadores están buscando formas de mejorar la vacuna actual. Pero, dice Edwards, "cuando las vacunas actuales se administran según las recomendaciones, reducen notablemente la enfermedad de la tos ferina".

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Prevención de la tos ferina

Las vacunas son la mejor manera de protegerse contra la tos ferina (pertussis). Las recomendaciones de vacunas de los CDC se basan en la edad de una persona:

  • Los bebés y los niños deben recibir cinco inyecciones de la vacuna DTaP entre los dos meses y los seis años.
  • Los niños mayores deben recibir una inyección de refuerzo Tdap entre los 11 y los 12 años. Las mujeres embarazadas deben recibir la vacuna Tdap durante el tercer trimestre de cada embarazo. Esto ayuda a proteger a los recién nacidos antes de que puedan recibir sus propias vacunas, a partir de los dos meses de edad.
  • Todos los adultos que nunca recibieron la vacuna Tdap deberían recibir una. Los adultos también deben recibir un refuerzo de difteria y tétanos (Td) o Tdap cada diez años.
  • Consulte con su proveedor de atención médica si tiene preguntas sobre cuándo usted o sus hijos deben recibir la vacuna DTaP o Tdap. Para obtener más información, visite el sitio web de los CDC.

Adaptado de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los EE. UU.

Actualizada en Enero de 2023